Les pierres précieuses

Les pierres précieuses sont souvent chauffées ou traitées avec des substances incolores avant ou après leur taille afin d'améliorer leur apparence quant à leur pureté.

Le saphir
L'agate
L'opale
Le rubis
Le lapis-lazuli

Le saphir
Le terme saphir ("bleu" en grec) était autrefois utilisé pour
désigner différentes pierres. Dans l'Antiquité et en partie jusqu'au
Moyen-Âge, on nommait saphir la pierre que l'on appelle aujourd'hui
lapis-lazuli. En 1800, on découvrit que le saphir et le rubis étaient des
dérivés précieux du corindon. Dans un premier temps, seule la variété
bleue fut nommée saphir; les corindons d'autres coloris (sauf le rouge)
eurent chacun un nom spécifique, parfois trompeur, comme par exemple
"topaze orientale" pour le corindon jaune ou "péridot oriental" pour la
version de coloris vert. Aujourd'hui, toutes les variétés précieuses de corindons,
sauf le rouge, se nomment saphir. Les variétés rouges se nomment rubis.
Les différents coloris de saphirs sont maintenant caractérisés par des
termes spécifiques, comme par exemple le saphir vert ou le saphir jaune.
Le nom saphir seul désigne toujours exclusivement le corindon bleu. Le saphir
incolore se nomme également leucosaphir ("blanc" en grec) et le saphir
orange, Padparadscha ("fleur de lotus" en cingalais).

 

 

L'agate
L'agate tiendrait son nom d'un fleuve sicilien, l'Achate, où elle fut probablement
découverte dans l'Antiquité. Il s'agirait de l'actuel fleuve Dirillo, au sud du pays.
L'agate est une calcédoine striée, parfois entrecoupée d'un peu d'opale. Les
différentes bandes peuvent avoir un coloris semblable ou des coloris différents.
Les agates issues des gisements allemands aujourd'hui épuisés étaient de couleurs
tendres comme le rose, le rouge et le brun, séparées par des stries intermédiaires
gris brillant. Les agates d'Amérique du Sud sont la plupart du temps grises, sans
motif particulier, c'est pourquoi on les teinte. La transparence peut varier d'opaque
à presque entièrement translucide. La plupart des agates ont de fines
couches translucides.

 

 

L'opale
L'opale est une pierre précieuse qui se transforme à chaque angle de vue
en un véritable arc-en-ciel irisé. Dans les années 60, on expliquait encore
ce phénomène par la réfraction de fines lamelles. Mais c'est le microscope
électronique qui révèlera son véritable secret, à un agrandissement de
20'000 fois: de minuscules perles d'un minéral appelé cristobalite (d'un
diamètre de dizaines de millièmes de millimètre) incluses dans la roche
produisent des effets de reflets et d'interférences. L'opale n'est pas une
masse amorphe au sens strict du terme, car elle contient toujours un peu
d'eau dont la proportion varie entre très peu et 30%. Avec le temps, la pierre
peut perdre son eau, se fissurer et perdre de son aspect opale. Il est
possible de faire disparaître temporairement les fissures en l'imprégnant
d'huile ou d'eau. Pour ralentir le vieillissement de l'opale, il est conseillé de
la conserver dans du coton humide, ce qui augmente également ses
effets colorés.

 

 

Le rubis
Le mot rubis provient du latin "rubens" qui signifie "rouge". Il est l'une des
pierres précieuses les plus importantes de la famille des corindons. La
substance à l'origine de sa couleur est le chrome (rouge) et parfois
également le fer (brunâtre). La couleur varie en général en fonction du
gisement où a été trouvée la pierre, mais son origine ne peut pas être
déterminée d'après sa couleur. Le coloris le plus recherché est un rouge
pur avec une pointe bleutée, ou "sang de pigeon". Le rubis peut être
opaque ou transparent, voire translucide. La répartition de la couleur est
souvent irrégulière, en stries ou en taches. Souvent, on brûle les rubis de
mauvaise qualité, ce qui a pour effet d'améliorer leur couleur. A l'état brut,
le rubis semble terne et taché. Une fois taillé, il brille presque comme un
diamant! Il est d'ailleurs le minéral le plus dur après le diamant (1/140 de
sa dureté). Il est important, lors de la taille, de prendre en considération
que la dureté varie sensiblement selon dans quel sens il est travaillé.

 

 

Le lapis-lazuli
Le lapis-lazuli (du latin et de l'arabe "pierre bleue") est composé de
plusieurs minéraux (augite, calcite, diopside, mica, haüyne, hornblende,
pyrite), dont certains en très petites quantités, ce qui pousse certains
spécialistes à ne pas considérer cette matière mélangée comme un minéral, mais
plutôt comme une roche (la lazurite est alors considérée comme son
composant principal et non comme le synonyme de lapis-lazuli). Le lapis
-lazuli est sensible à la forte pression, aux températures élevées, aux
bains chauds, aux acides et au savon. Sa brillance varie de vitreuse à
graisseuse. La couleur des plus belles pierres est répartie uniformément,
mais la plupart du temps en stries ou en taches. La valeur des pierres
provenant du Chili ou de Russie est dépréciée en raison de la présence
importante de calcite blanchâtre. Une pyrite finement répartie est un signe
d'authenticité très apprécié. Par contre, lorsque la pyrite est présente en
trop grande quantité, elle lui confère un coloris verdâtre peu engageant.